SALVANDO A LA VAQUITA

El Golfo de California de México —uno de los lugares de mayor biodiversidad del planeta — rebosa de 891 especies de peces y un tercio de las especies de cetáceos del mundo, incluyendo a la marsopa más pequeña y en mayor peligro de extinción en la Tierra: La vaquita.

Las vaquitas son aproximadamente del tamaño de un ser humano pequeño, alcanzando cerca de 5 pies de largo y 120 libras, con bordes negros alrededor de sus expresivos ojos y boca redondeada. Son conocidas por ser tímidos y esquivas — pero demasiado fáciles de levantar en un número alarmante en las redes de pesca.

Los científicos dicen que puede ser que ahora queden menos de 60 vaquitas.

El número de estos animales ha caído de 200 en el año 2012. La principal amenaza para la vaquita es el enredo en redes de pesca, incluyendo redes colocadas para la totoaba, un pez grande y en peligro de extinción endémico para el Golfo. Las vejigas natatorias de la totoaba son exportadas ilegalmente a Asia para hacer sopa que se dice tiene propiedades medicinales. La demanda por las vejigas subió alrededor de 2011, y una sola vejiga según los informes se puede vender de entre $ 2.500 y $ 10.000. La demanda significa aún más redes en el agua que enredan a la vaquita.

En respuesta a la presión internacional, en 2015 México anunció una nueva suspensión de dos años para las redes de malla en el Golfo para proteger a la vaquita. Pero la lejanía del Golfo - rodeada de altos acantilados y salpicada de cientos de islas desoladas — ha hecho que sea difícil para la policía, especialmente teniendo en cuenta la participación de los cárteles de droga en el comercio ilegal de totoaba. Y México tiene una triste historia de anunciar planes para salvar a la vaquita, pero no seguir adelante con la ejecución.

El Centro y sus aliados han estado trabajando para crear más herramientas, recursos e incentivos para salvar a las últimas vaquitas. Hemos solicitado a los Estados Unidos (bajo una ley de EE.UU. llamada la Enmienda Pelly) instituir sanciones comerciales a México si no abate el comercio criminal de la totoaba que amenaza las últimas vaquitas del mundo. Esas sanciones podrían incluir la prohibición de la importación de camarones procedentes de México. También se solicitó a la organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (UNESCO) colocar al Golfo de California en su lista de Patrimonio Mundial "en peligro," lo que le daría a México más fondos para la protección de la vaquita, junto con la asistencia internacional para esta rara marsopa antes de que desaparezca para siempre.

 

PERFIL DE ESPECIES EN PELIGRO DE EXTINCIÓN

ESTATUS DE PROTECCIÓN: En peligro de extinción

AÑO INCLUIDO EN LA LISTA: 1985

HÁBITAT CRÍTICO: Ninguno

PLAN DE RECUPERACIÓN: Ninguno

RANGO: Alto Golfo de California, principalmente alrededor del archipiélago de las Rocas Consag al este de San Felipe en Baja California y cerca del delta del río Colorado

AMENAZAS: la captura incidental en redes de malla legales e ilegales, las redes camaroneras comerciales, represamiento del río Colorado y la disminución de aporte de agua dulce en el Alto Golfo de California, el desarrollo costero, la falta de variabilidad genética, la contaminación y los pesticidas

EVOLUCIÓN DE LA POBLACIÓN: La población entera se estima ahora en menos de 60 individuos y rápido declive.

 

HISTORIA NATURAL

VAQUITA } Phocoena sinus
FAMILIA: Phocoenidae

La vaquita es también conocida como el cochito, sin embargo, este nombre común se usa para describir varios animales marinos en el área geográfica. El nombre de vaquita se popularizó a partir del nombre que los pescadores locales le dieron a la especie.

DESCRIPCIÓN: Fornida y elegante, la vaquita es uno de los cetáceos vivos más pequeños, mide menos de cinco pies de largo y tiene un peso de no más de 120 libras. Las Vaquitas son de color gris medio a oscuro por encima, desapareciendo a una tonalidad de color blanquecino en su parte inferior. Tienen los labios pronunciados, ojos negros grandes, y una línea oscura que va desde la barbilla hasta la base de las aletas. La vaquita tiene una forma clásica de marsopa, sin embargo, en comparación con sus parientes, la especie tiene aletas ligeramente más grandes, un cráneo más pequeño, y una aleta de la cola que es más alta y más curva.

HÁBITAT: Las vaquitas habitan en aguas turbias de entre 30 a 90 pies de profundidad y a menos de 16 millas de la costa, donde hay una fuerte mezcla de marea y disponibilidad de alimentos. Pueden sobrevivir en lagunas tan poco profundas que su espalda se asoma por encima de la superficie del agua. La vaquita es única entre las marsopas ya que vive en aguas cálidas y es capaz de tolerar grandes fluctuaciones de temperatura.

EXTENSIÓN: La vaquita tiene una extensión muy pequeña y específica, que abarca tan sólo 1.500 millas cuadradas. Aunque la vaquita puede haber habitado anteriormente a lo largo del Golfo de California, la especie hoy en día tiene la distribución más limitada de cualquier cetáceo y se limita a la esquina noroeste del golfo. Se encuentra principalmente en torno al archipiélago de las Rocas Consag al este de San Felipe en Baja California y cerca del delta del río Colorado.

MIGRACIÓN: Esta especie no emigra.

REPRODUCCIÓN: El apareamiento entre las vaquitas se lleva a cabo en la primavera o principios del verano, y después de un período de gestación de aproximadamente 11 meses, las crías nacen al año siguiente. Las vaquitas jóvenes son amamantadas durante varios meses antes de ser destetadas. Las hembras dan a luz a una cría cada dos años. Las vaquitas recién nacidas pesan aproximadamente 20 libras.

CICLO DE VIDA: Poco se sabe sobre la extensión de vida de la vaquita. La longevidad de la especie se estima en 21 años, con una madurez reproductiva que probablemente ocurra a los seis años de edad.

ALIMENTACIÓN: Las vaquitas se alimentan de calamares, cangrejos y peces pequeños que habitan en el fondo. Se cree que se alimentan de manera no selectiva.

AMENAZAS: En inminente peligro de extinción, la población de la vaquita está amenazada por la captura incidental en redes de malla ilegales y legales, redes de arrastre de camarones comerciales, el represamiento del río Colorado y la disminución de aporte de agua dulce en el Alto Golfo de California, el desarrollo costero, la falta de variabilidad genética, la contaminación y los pesticidas.

EVOLUCIÓN DE LA POBLACIÓN: Las poblaciones de Vaquita se desplomaron con la modernización de la industria de la pesca comercial en el Golfo de California en la década de 1940. En las últimas décadas, cada censo ha estimado la población de la vaquita en menos de 1.000 individuos. La vaquita ha sido clasificada como en peligro de extinción crítico en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN desde 1996. La población total se estima actualmente en menos de 60 individuos y en rápido declive.

Foto por Paula Olsen, NOAA